Теперь, когда мы имеем общее представление о тепловозе, как локомотиве, можно сказать, что дизель вместе с передачей составляет специфическую особенность тепловоза, тогда как экипаж и вспомогательное оборудование имеются у каждого локомотива. Первая часть слова тепловоз — тепло — означает лишь, что этот локомотив снабжен тепловым двигателем. Но тепловые двигатели могут быть паровые, поршневые, паротурбинные, газотурбинные.

Какой же из них установлен на тепловозе? Термин «тепловоз» этого не разъясняет. Поэтому часто тепловоз называют дизель-электрическим локомотивом, если у него имеется электрическая передача, или дизель-гидравлическим локомотивом, если он имеет гидравлическую или гидромеханическую передачу.

Тепловозы, газотурбовозы, паровозы с собой возят ограниченные запасы топлива и работают за счет теплоты сгорания этого топлива. Электровозы работают за счет теплоты, выделяющейся па стационарных тепловых электростанциях (при сгорании топлива) или на гидростанциях (энергия падающей воды получена от теплоты солнечных лучей). В том и другом случае теплота на электростанциях превращается в энергию электрического тока, которая направляется к электровозам по проводам в неограниченном для нужд данного электровоза количестве. Так как от проводов работа тепловозов не зависит, их называют автономными (от греческого слова antonomia — независимость), в отличие от электровозов, которые относят к неавтономным локомотивам, поскольку они связаны с проводами.