Отношение теплоты, эквивалентной произведенной работе на коленчатом валу, ко всей подведенной теплоте за счет сгорания топлива называется коэффициентом полезного действия дизеля.

Коэффициент полезного действия современных тепловозных дизелей достигает 34 — 36%. К н. д. самого тепловоза при этом ниже, так как, кроме потерь в самом дизеле, имеют место и потери в электрической передаче, которые складываются из потерь в тяговом генераторе, тяговых электродвигателях и в зубчатых колесах. Необходимо учитывать также затраты дизелем энергии на приведение в действие вспомогательных агрегатов тепловоза, например вентилятора холодильника, компрессора и др. Если принять к. п. д. электрической передачи равным 0,85, а коэффициент, учитывающий затраты энергии на собственные нужды, равным 0,9, то к. п. д. тепловоза (при к. п. д. дизеля 34—36%) будет составлять 26— 28%. В любом современном дизеле есть потери теплоты, т. е. в соответствии с теорией преобразования теплоты в работу к. п. д. двигателя внутреннего сгорания всегда меньше 100%. Тепловозный дизель в этом отношении (по к. п. д.) является, довольно совершенным двигателем. Как отмечалось выше (см. с. 20), его к. п. д. в несколько раз превосходит к. п. д. паросиловой установки паровоза.