Необходимо, однако, отметить, что к. п. д. локомотивных тепловых двигателей, в том числе и дизелей, на номинальном режиме не может полностью характеризовать их экономичность в эксплуатации, так как на этом режиме тепловоз работает обычно не более 10% времени. Локомотивные двигатели эксплуатируются при переменных нагрузках, а длительное время (около 40 — 50% общего времени) на холостом ходу. В этих условиях расход топлива на единицу выполненной дизелем работы увеличивается. Объясняется это в основном ухудшением процесса смесеобразования и сгорания топлива в цилиндрах. Однако даже и в этом отношении, что очень важно, дизель по сравнению с другими тепловыми двигателями отличается совершенством: расход топлива на холостом ходу относительно невелик (около 3% полного расхода).

Рис. 39. Тепловой баланс дизеля

Хотя к. п. д. дизеля выше к. п. д. паросиловой установки паровоза, но все же он до обидного мал. Посудите сами: только одна треть всей выделяемой в цилиндрах дизеля тепловой энергии превращается в полезную работу, а остальная часть просто пропадает даром. Чтобы понять, почему самый совершенный из тепловых поршневых двигателей — дизель является в то же время относительно далеко несовершенным и почему так трудно поднять к. п. д. дизеля, обогатимся некоторыми сведениями о балансе тепловой энергии (рис. 39), затрачиваемой в нем.