Когда в процессе работы зазор между поршнем и цилиндровой втулкой вследствие износа увеличивается, поршневые кольца, будучи упругими, разжимаются, чем достигается самоуплотнение их во втулке. Уплотнительные (компрессионные) кольца размещены в верхней части поршня, а самое верхнее — вблизи днища поршня. Поршни дизелей 10Д-100, 2Д-100, 14Д-40, 11Д-45 имеют по четыре канавки для уплотнительных колец, поршни дизелей Д-49 и Д-70 — по три канавки, а поршни дизелей 2Д-50 и Д-50 — по пять.

Несколько колец, расположенных рядом, создают лучшую преграду (по сравнению с одним кольцом) против проникновения (пробоя) газов в картер дизеля (во время рабочего хода поршня) и против утечки воздуха из цилиндра (во время сжатия).

Работа уплотнительных колец сопровождается интересным явлением. Взгляните на рис. 46, а. Когда поршень начинает перемещаться вниз, уплотнительные кольца прижимаются к верхней плоскости канавки поршня так, что между нижней и боковой плоскостями каждого кольца и канавками образуется, свободное пространство, которое заполняется маслом. При движении поршня вверх (рис. 46, б) кольца прижимаются к нижней плоскости канавок, и они выжимают попавшее в канавки масло кверху, в камеру сгорания.

Рис. 46. Схема насосного действия уплотнительных колец

Масло, находившееся под кольцом, оказывается над кольцом. Получается, что поршневые кольца, прижимаясь поочередно к верхней и к нижней плоскостям канавок, то засасывают масло, то постепенно вытесняют его (рис. 46, в) в камеру сгорания подобно насосу. «Насосное действие» колец настолько сильно, что на внутреннюю поверхность цилиндра поступает масла больше, чем требуется, а это нежелательно, так как избыток масла попадает в камеру сгорания, оставаясь на стенках цилиндра. Масло подвергается нагреву от горячих газов. Так как оно находится на относительно холодных стенках, то полностью не сгорает и превращается в смолистое вещество, которое в виде нагара после остановки дизеля затвердевает на головке поршня, забивает канавки в зазорах между поршнем и поршневыми кольцами, ухудшает подвижность уплотнительных колец.