При разряде аккумулятора происходит переход к первоначальному составу пластин: активная масса положительных пластин превращается в гидрат закиси никеля №(ОН)г, а активная масса отрицательных пластин окисляется соответственно в гидрат закиси железа Fe(OH)2 или гидраты закиси кадмия Cd(OH)2 и железа Fe(OH)2.

Из этого уравнения легко видеть, что при работе щелочного аккумулятора изменяется лишь химический состав его пластин. Концентрация же электролита остается неизменной, так как не происходит образования воды (в отличие от процесса разряда кислотного аккумулятора). Аналогичный вид имеет и обобщенное уравнение электрохимических реакций в кадмиево-никелевом аккумуляторе.

Для полного использования отрицательных пластин положительные пластины щелочного аккумулятора должны содержать в два раза больше активной массы. Поэтому пакеты с активной массой положительных пластин делаются толще, чем отрицательных, и положительных пластин в аккумуляторе устанавливают на одну больше.

При заряде напряжение аккумулятора вначале быстро возрастает до 1,6 В, а затем увеличивается до 1,8— 1,85 В в конце заряда. Полностью заряженный аккумулятор после отключения от источника тока имеет э. д. с, равную примерно 1,45 В, т. е. значительно ниже, чем у кислотного аккумулятора. Вследствие более высокого внутреннего сопротивления щелочного аккумулятора его напряжение при разряде составляет 1,3—1,1 В. При напряжении аккумулятора 1 — 1.1.В разряд следует прекратить.

Щелочные аккумуляторы имеют ряд преимуществ перед кислотными: большая механическая прочность, меньшая чувствительность к значительным разрядным токам, длительный срок службы и более простое обслуживание. Недостатками щелочных аккумуляторов являются низкие коэффициенты отдачи по емкости (70 — 71%) и по энергии (55—60%), малое напряжение элемента (в среднем 1.2 В вместо 2 В у кислотного аккумулятора) и повышенные габаритные размеры и масса. Кроме того, при низких наружных температурах, если не утеплить щелочные аккумуляторы, то их емкость резко снижается.

Электродвижущая сила одного кислотного или щелочного аккумулятора и, следовательно, отдаваемая им мощность весьма малы. Поэтому на тепловозах устанавливаются аккумуляторные батареи, состоящие из многих аккумуляторов, соединенных по определенной схеме.