Селен принадлежит к полупроводникам с проводимостью. В процессе изготовления диода происходит диффузия кадмия в селен, образуется слой селенида кадмия, обладающий свойствами полупроводника типа л1. Между селеном и этим слоем возникает переход, являющийся запирающим слоем. После сборки производится формовка диода. Для этого через него пропускают постоянный ток в направлении, противоположном прямому току. При формовке повышается качество запирающего слоя, увеличивается его обратное сопротивление.

Селеновый диод хорошо пропускает ток от опорного электрода через селей, запирающий слой, покровный металл к контактной шайбе. В противоположном направлении сопротивление запирающего слоя в сотни раз больше, чем в прямом, поэтому обратный ток ничтожен по своей величине. Если обратное напряжение превысит допустимые пределы, то происходит пробой диода. В выпрямительных устройствах количество диодов, соединенных последовательно, берется с таким расчетом, чтобы обратное напряжение на каждом из них не превосходило допустимого значения (22—25 В). Величина прямого тока диода ограничивается нагревом.

Так, селеновые диоды выдерживают температуру не более 70—75° С. Для получения достаточно большого по величине выпрямленного тока соединяют параллельно несколько диодов.

Обычно селеновые диоды собирают в виде столбиков. Селеновый выпрямитель, применяемый на тепловозах ТЭЗ, показан на рис. 230. Столбик выпрямителя состоит из 16 диодов, соединенных по два последовательно в восемь параллельных групп. Селеновые диоды (шайбы) столбика стянуты шпилькой и укреплены па изоляционной панели с помощью угольников. Внешняя цепь подключается к зажимам, которые посредством перемычек и выводов соединены с селеновыми шайбами. На каждой секции тепловоза ТЭЗ установлены два селеновых выпрямительных столбика (выпрямителя) в электрических цепях тахогенераторов Т1 и Т2. На тепловозах ТЭЗ последних выпусков селеновые выпрямители собирались из шайб квадратной формы, число их было уменьшено до 12.