На практике наиболее широкое применение получил трехфазный электрический ток. Трехфазные генераторы имеют три самостоятельные об мотки, расположенные по окружности одна относительно другой под углом 120° (рис. 153). При вращении ротора, являющегося электромагнитом, в обмотках индуктируются переменные э. д. с. (рис. 154), сдвинутые по фазе (во времени) на периода. Каждую из обмоток трехфазного генератора можно рассматривать в качестве однофазного генератора, питающего переменным током свою внешнюю цепь с резисторами Ri—Rs, (см. рис. 153).

Рис. 153. Схема электрического генератора трехфазного тока

Обмотка вместе с внешней цепью получила название фазы. Число проводов, соединяющих трехфазный генератор с внешними нагрузками, можно сократить, если три обратных провода от потребителей энергии к генератору заменить одним, как это показано на рис. 155, а. Теперь по общему проводу к генератору будут проходить токи всех трех фаз. Соединение обмоток трехфазного генератора, при котором их концы соединены между собой, принято называть соединением звездой. Три провода, соединяющих начало каждой обмотки генератора с потребителями, называют линейными, именно по ним идет передача электроэнергии. Провод, соединяющий общие концы обмоток генератора и потребителя, называют нулевым. Если нагрузка всех трех фаз полностью одинакова, то суммарный ток в нулевом проводе будет равен нулю. В применении этого провода нет необходимости, и, убрав его, получим соединение фаз звездой без нулевого провода. В отсутствии тока в нулевом проводе легко убедиться, сложив алгебраические значения трех синусоидальных токов, сдвинутых по фазе на 120 электрических градусов. Это можно сделать и с помощью рис. 154, если представить, что на нем изображены кривые изменения тока в фазах генератора. Нулевой провод будет пропускать ток при неравномерной нагрузке фаз.

Рис. 154. Изменение э. д. с, индуктируемой в фазах трехфазного генератора

Рис. 155. Соединение обмоток трехфазного генератора и потребителей электрической энергии: а — звездой; б — треугольником